Blog de JoseMPelaez

Aprendimiento: aprender del entorno con atrevimiento

Interfaces para gestión

Posted by josempelaez en Viernes, 25 julio 2008

Tras haber repasado lo que sabemos del caso de la interfaz de Entellium en «juegos de vendedores», me toca reflexionar sobre unos factores más generales relacionados con las aplicaciones de gestión empresarial, sean utilizadas por las grandes o las pequeñas.

Antes de proseguir quiero establecer que no considero estos factores dependientes de que los programas  se ejecuten en modo SaaS o en una intra/extranet. Tampoco entiendo a los que diferencian el que la capa de presentación se ejecute en el equipo cliente o en el navegador, como si éste se ejecutara en otro sitio. Lo lógico es distinguir entre componentes que se ejecutan dentro o fuera del navegador, o que sean estándares abiertos o no, por las implicaciones que creo que tiene en lo que sigue.

Hay varios aspectos que veo relevantes para el análisis de la utilización del navegador en las aplicaciones empresariales o servicios web genéricos (en el sentido de servicios digitales como los de Live Search, eBay o Craiglist): usabilidad, robustez, flexibilidad y ubicuidad.

Usabilidad

Sobre este punto sólo tengo una cosa clara: los expertos recomiendan sencillez y experimentación. No conozco la interfaz del producto de Entellium, ni cómo han implementado su diseño gamer-influenced, pero no dicen que se haya basado en el feedback de los vendedores de las pymes (los usuarios), sino en su deseo de vender más suscripciones con menores costes. Sin embargo, luego especulan con que la causa más probable de este resultado es el “factor descarga”. También pudiera ser que hubiera más gente vendiendo esta aplicación en su canal de ventas por algún motivo, conjeturo yo.

Los pocos juegos que conozco disponen de interfaces complejas. De hecho, necesitan terminales específicos y sofisticados (pistolas, volantes, joysticks, mandos tipo wiimote…). Sin embargo, hay muchas aplicaciones empresariales de banca, finanzas o de tipo industrial que siguen utilizando interfaces sin ventanas, y con fondos obscuros de pantalla y letras verdes. En muchos casos lo que interesa es que el usuario no se despiste, que se concentre en unos pocos datos y que pueda navegar con un simple tabulador (como en la época del mainframe) o, más modernamente, mediante mandatos vocales (IVR, VUI).

Robustez

Los enfoques más sencillos también ofrecen mejores resultados en términos de fiabilidad, mantenibilidad y seguridad. En las empresas, pocas son las veces en que los usuarios deciden las TIC, aunque ello pueda darse más en las más pequeñas. Por otra parte, la ventaja que supone para éstas el contratar un servicio hospedado en una plataforma externa multicliente gestionada profesionalmente se ve complicada por la necesidad de tener que usar un «cliente inteligente». Éste requiere de un terminal con cierta potencia y capacidad gráfica, que no son los más sencillos y fáciles de mantener, o de cambiar si fallan.

Flexibilidad

La plataforma web y la internet subyacente se desarrollaron respetando unos estándares. La libertad de poder cambiar de terminal y de plataforma de computación sin salirse de la web ha sido una de sus ventajas primordiales.

En este sentido debemos considerar que hay muchas empresas que, de forma sistemática, defienden la necesidad de no cumplirlos para poder aportar alguna diferenciación competitiva en forma de beneficio adicional (para algunos usuarios, y para ellos). No tenemos lejos el caso de los navegadores que implementaron de forma diferente las recomendaciones del W3C. Ello ha dado lugar a bastantes experiencias de usuario insatisfactorias al tratar de ver muchas páginas web “optimizadas” para un navegador concreto, que no era el suyo. También a multiplicar el trabajo de los diseñadores de interfaces web si querían minimizar estos efectos. ¿Balance global positivo?, lo dudo.

Hoy contamos con varias opciones de RIA que no son estándar ni abiertas, pero también las hay que sí lo son y dan libertad a los usuarios para hacer ciertas composiciones (mashups). Haya o no un «currículo oculto» para la “buena educación” de los clientes en la promoción de los distingos propietarios, lo cierto es que las smart client applications son las que más contribuyen a la mejora de beneficios de los fabricantes de potentes equipos Wintel en un entorno de plataforma web.

Ubicuidad

Los terminales básicos, durables y económicos, junto con las redes inalámbricas, permiten extender de forma masiva el uso de las TIC. Ello induce al empleo de interfaces sencillas, lo que también facilita su desarrollo, actualización e integración. Dispositivos como los Ultra Mobile PCs y Mobile Internet Devices, que han aparecido hace poco, y que están teniendo un cierto éxito en el mercado, probablemente vayan a contribuir mucho al empleo de aplicaciones en la red al necesitar menor tiempo de arranque y mejorar su nivel de disponibilidad. Hay quienes están proyectando nuevos diseños sencillos y fabricaciones con especificaciones de los usuarios, como este web tablet. Además, si se pierden o se estropean los terminales baratos conectables, se pueden intercambiar con facilidad sin problemas de pérdida o seguridad de datos al residir estos en el centro de datos.

Vistos los factores, no voy a sostener que el navegador estándar (el normal para mí) sea la mejor interfaz para todas las aplicaciones empresariales. En ciertos casos, como probablemente muestre Entellium, puede necesitarse otra herramienta para que sean más intuitivas y sencillas (más adecuadas para los usuarios). Y digo probablemente porque creo que hay que conocer mejor las causas, y esperar a ver lo que dura el nuevo ritmo de avance comercial en su batalla contra Salesforce.com y resto de contendientes SaaS (Microsoft CRM Online, RightNow/SalesNet, Zoho…), se dirijan o no de forma específica a las pymes.

José Carlos comentaba en la entrada anterior un aspecto muy importante: ¿quién decide la compra? ¿Un responsable del negocio que busca la eficiencia?, ¿un usuario con ganas de divertirse mientras trabaja? ¿Se puede lograr que una interfaz sea sencilla y divertida a la vez? Me parece que sí. ¿Se requiere para ello el uso de tecnología propietaria? Me parece que no.

Lo que voy a sostener es que el uso de la web, junto a unos estándares abiertos que permitan su empleo, favorece el que las aplicaciones tengan las características reseñadas, se emplee un cliente más o menos “rico” según la experiencia de usuario más conveniente. Ello sí que me parece necesario para este tipo de aplicaciones.

Creo que Apple, con la experiencia que proporciona la MultiTouch Interface de sus aparatos, va a mejorar y difundir notablemente la navegación web en cualquier lugar. Mis preguntas son: ¿tenemos que comprarnos un iPhone para ello? ¿Debe condicionar la extensión de su empleo para tratar de emular el éxito que Microsoft “difundiendo” su plataforma Windows?

Ésta abandonó la comunidad Java para seguir defendiendo su ventaja competitiva que, lógicamente, intenta conservar de muchas maneras, directas e indirectas. Opino que la continuidad de Windows XP en los low cost netbooks diseñados inicialmente para Linux muestra que la “interfaz líquida” de Vista no sirve para todos los usos. El que se puedan programar más fácilmente aplicaciones tan interactivas y gráficas como las de los juegos no implica que todas las nuevas deban serlo.

Dicho todo lo anterior, y lo escrito en la anotación previa referida al comienzo, creo que cabe preguntarse: ¿qué aprendizaje podemos extraer del caso particular de Entellium?

¿Podemos opinar que el navegador tradicional no es el mejor para el SaaS? Por supuesto, y más si se confirma que los proveedores que emplean este modelo de negocio van a vender mucho más, y con menor esfuerzo, si incorporan “clientes inteligentes”. Me extrañaría mucho que ocurriese, y no apostaría mi dinero a ello, pero puede que haya empresarios que paguen más porque sientan que compran algo cuando obtienen a cambio una “descarga”. Quizá, además del software, también reciban endorfinas si es que la pantalla hace cosas tan bonitas como las de un juego, o muy diferentes a las de la interfaz de los ¿simples, tristes? correos u hojas de cálculo web de hoy, que se limitan a cumplir con su propósito (usabilidad, flexibilidad…) sin entretener al personal.

Sin embargo, actualmente, no creo que muchos analistas vayan a creer que, con lo que empezamos a saber del caso del amigo de Phil, pueda sostenerse que el navegador normal no es una interfaz conveniente para las aplicaciones web, se ofrezcan en modo servicio o explotadas tradicionalmente. De hecho, hay datos, informaciones y opiniones que permiten sostener lo contrario, como el valor bursátil de Salesforce.com.

Su aliado Google defiende una plataforma web dentro de la especificación de los estándares vigentes que permite hacer ciertas integraciones a los usuarios. Mi impresión es que el caso de Entellium es parte de una de muchas las escaramuzas de la nueva guerra de plataformas en la web, cuya estandarización está por ver, como han escrito en TechCruch.


[Imagen 1: Pantalla de aplicación bancaria de JPMorganChase en 2002. McKenica]
[Imagen 2: The Next-Generation Web. TechCruch]
[Imagen 3: Agente cliente aplicación seguridad y movilidad de Fiberlink]
[Imagen 4: Pantalla Google Spreadsheets y gadget/widget en iGoogle. Zimbio]

Advertencia: Soy socio de una empresa que contribuye al desarrollo de una aplicación web para la gestión integral de operaciones explotable on-premise y on-line. Utiliza un navegador para la mayoría de sus diálogos. No obstante, según el uso, emplea otras interfaces (VDT, MS Excel y “Cliente Oracle”) en ciertas ocasiones.

Una respuesta to “Interfaces para gestión”

  1. Tim O’Reilly publicó el 31 de julio un artículo muy interesante sobre Open Source and Cloud Computing. En él dice, entre otras muchas cosas, que «the Open Web Foundation […] is putting an important stake in the ground. It’s not just open source software for the web that we need, but open standards that will ensure that dominant players still have to play nice.»

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