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¿Hay transparencia de precios y costes?

Posted by josempelaez en Martes, 2 diciembre 2008

El Gobierno español se dedica a observar los precios de los productos de gran consumo para favorecer la competencia mientras sigue interviniendo de forma poco transparente en otros asuntos del mercado.

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Viñeta de Antonio Fraguas sobre la retracción del consumo familiar ante la situación económica (Forges ©El País 081120)

En los días pasados se ha presentado públicamente la iniciativa del Ministerio de Industria (MITYC) para ofrecer en su “página web” los resultados de la información recopilada por un «Observatorio de Precios del comercio minorista». El objetivo anunciado ha sido el de facilitar que los ciudadanos puedan ahorrar al confeccionar su cesta de la compra mediante la promoción de la competencia entre los detallistas. Supongo que uno de los fines no tan declarados es también el de influir en los resultados del cálculo de los índices de precios al consumo

Además, e igualmente según el Gobierno, hay que fomentar el empleo para combatir la crisis económica mediante la promoción pública de infraestructuras y nuevas obras municipales urgentes. El cumplimiento de la ley de dependencia ha debido de quedar para más adelante, aunque parece que está previsto que las comunidades autónomas reciban para ello algunas ayudas financieras de un fondo especial. Me parece que la cualificación necesaria no puede lograrse de un día para otro y, claro, debe de ocurrir que esta crisis se ha presentado sin avisar.

Sorprendentemente, parece que dos de los programas de I+D que antes manejaban como punta de lanza tienen problemas de gestión y es mejor que pasen a un segundo plano. No veo mal que revisen los avances conseguidos con el dinero que han asignado hasta la fecha a esos epígrafes presupuestarios. El volumen de gasto nunca puede ser un buen indicador de la eficacia. Si el proceso de transformación es malo, cuanto más se incorpore a él más recursos se van a desperdiciar.

Por otro lado, aunque las empresas no cobren y los ciudadanos no trabajen, hay quienes sostienen que debe estimularse el consumo para salir antes de la crisis, pero sin contribuir a que suba la inflación, por lo que van a potenciarse la transparencia de precios y los mercados perfectos. Sin que el Gobierno los observe, hay comerciantes que ya han anunciado una congelación de precios para atraer a los consumidores. Lamentablemente ello ha ocurrido en el extranjero. Bueno, en aras de la verdad, en alguna parte de España también hay quienes han subido luces y bajado precios para intentar estimular las ventas.

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Viñeta de Antonio Fraguas sobre la retracción del consumo familiar ante la situación económica (Forges ©El País 081202)

Torticeramente, y en paralelo, el Gobierno del Estado ha puesto en marcha la máquina publicitaria y del dinero fiduciario para promover la compra de las tradicionales y sacrosantas letras del tesoro con el ahorro de los que no quieran gastar, como si ello no fuera a distorsionar y retrasar el ajuste requerido al incidir en la pérdida de valor de la moneda.  

Puesto a que me anuncien y traten de venderme cosas que me parecen contradictorias, prefiero mil veces que lo hagan los exageradamente denostados comerciales del sector privado. Al menos, aunque sea sólo un poco, los vendedores han de ingeniárselas para ganarse las comisiones con la que, si las consiguen y les place, poder comprarse otro coche o marcharse de vacaciones lejos de la crisis y sus molestas consecuencias. 

Si escapan, además, también podrán beneficiarse de ser repatriados de Tailandia cuando se cansen de verse perjudicados por las movilizaciones de los extranjeros por motivos políticos, que no económicos. En oriente no deben de sufrir la crisis y sería un buen destino para olvidarse de ella, aunque sólo sea por unos días, si no fuera porque hay que correr ciertos riesgos. En nuestro mundo económico tan desarrollado eso parece que no importa demasiado. Si luego aparecen problemas de solvencia bancaria o de transporte de pasajeros son asumidos por el Gobierno, que decide gastarse el dinero de los que no han podido escaparse de la crisis ni apalancarse financieramente porque los clientes no compran, o no pagan lo que compran, que de todo hay.

Puede que el referido observatorio aporte una mejor información sobre el precio de unos pocos artículos si es capaz de mantenerse al día, lo que pongo en duda. No obstante, lo que yo quiero es disponer de una mayor transparencia en relación con los costes de las decisiones y mensajes que toman o transmiten los gobernantes. Éstos no han sido elegidos por los ciudadanos para que se sigan perpetuando ciertas conductas en un país que todavía parece estar muy marcado por los viejos privilegios de unos pocos.

[Actualización: Marc Garrigasait comenta sobre los 8.000 M€ para los ayuntamientos.]

Entradas relacionadas: El gobierno de una economía global

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Captura de datos en la nube

Posted by josempelaez en Jueves, 20 noviembre 2008

El comercio, la banca, la sanidad, la industria… han estado utilizado terminales de captura de datos desde hace varias décadas. La difusión del empleo de internet está suponiendo una estandarización significativa de las telecomunicaciones cableadas e inalámbricas de toda clase de dispositivos. Ello potenciará el aumento de los datos a procesar que, a su vez, conducirá al desarrollo de nuevas aplicaciones que puedan aprovechar las grandes posibilidades de la computación en la nube.

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Terminal táctil para pedir en un restaurante coreano de Tokyo. Es multi idioma y totaliza el precio (cc bobsee, Flickr 070506)

Hace pocos días estuve merendando con un experto y entusiasta de la computación en la nube para compartir ideas sobre el posible impacto y aplicaciones de esta manera de procesar los datos. Entre otras muchas cosas, hablamos de que el volumen de información susceptible de ser captada y tratada de forma automática va a ir creciendo de forma singular a medida que se vayan materializando las ideas que subyacen detrás de la computación ubicua y de la «internet de las cosas».

Ya casi estamos acostumbrados a que cada semana aparezcan noticias o reportajes sobre distintas aplicaciones de la tecnología en este sentido. En realidad nada que no haya estado sucediendo durante las cinco últimas décadas en que ha ido progresando la técnica informática. Trataré de explicarme mejor mediante algunos ejemplos.

José Cervera escribía hace dos semanas sobre el tecno restaurante y decía que:

«Una casa de comidas en la que el papel desaparezca, los menús sean electrónicos y la información sobre comida y bebida sea amplia, instantánea y electrónica parece ser un sueño ampliamente extendido. Y una realidad creciente, a juzgar por las diversas ofertas que están apareciendo en el mercado. Una de las primeras fue uWink, fundada por el creador de Atari Nolan Bushnell, que cuenta ya con tres restaurantes propios en California, y con una tecnología que licencia a otros emprendedores

Por un lado tenemos la novedad relativa que pueda implicar esta interfaz de usuario concreta. Supongo que debe de mejorar de alguna forma las que ya se emplean en bastantes restaurantes de Oriente desde hace un tiempo, así como las de las máquinas expendedoras de tiques para consumiciones en muchas cafeterías de instituciones públicas y de colectivos en España y otras partes del mundo.

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Cajero automático. Panama (cc thinkpanama, Flickr 071228)

Por otra parte, tenemos el hecho de extender la propuesta de que ya no sea un intermediario quien emplee su memoria, libreta o terminal electrónico de mano para las comandas, como se empezó a ver hace más años en bastantes restaurantes, bares y cafeterías. La automatización está permitiendo eliminar un paso en la cadena de proceso de la información entre el demandante de una comida y el que la prepara, con las ventajas e inconvenientes que de ello se derivan. Habrá que sopesarlas en cada tipo de aplicación y caso particular.

Los cajeros automáticos (ATM) de los bancos y cajas de ahorros llevan ya muchos años implantados y funcionando en un buen número de ciudades y pueblos del mundo. Habiendo comenzado su despliegue en 1967, constituyen uno de los factores más influyentes en la transformación de las operaciones bancarias, uno de los sectores que más provecho ha obtenido de las aplicaciones de la informática. En este caso, el usuario, cliente de la entidad financiera, obtiene el efectivo, la información que necesita o ingresa el talón que desea sin la intervención directa de ninguna otra persona. En esta línea cabe mencionar que hay hipermercados que emplean cajas de autopago para que sus clientes abonen directamente las compras sin tener que esperar en una cola.

En un restaurante de los que utilizan un sistema tipo uWink, el cocinero ha de preparar la comida de una manera bastante sincrónica. Un dispensador de bebidas o de bocadillos en una terminal de transporte, una esquina de la calle, una fábrica o una oficina funciona de manera más desacoplada del resto de componentes del sistema, como lo hacen los cajeros automáticos. Sin embargo, en el caso de las máquinas expendedoras electrónicas de alimentos no sólo debe controlarse la reposición de las existencias, lo que comenzó a realizarse hace unos quince años, sino también su buen estado (fecha de caducidad, condiciones de conservación, aspecto externo…)

El despacho de medicinas en farmacias robotizadas, drogas y consumibles de quirófano y unidades de cuidados intensivos, tratamientos terapéuticos en centros de salud…, desde hace pocos años, está siendo controlado y gestionado por máquinas dispensadoras que han de gobernarse a distancia y que, por tanto, requieren de unas comunicaciones y una “inteligencia” remota que permita su funcionamiento constante.

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Línea de máquinas expendedoras ('vending') en Akihabara, distrito de Tokyo (cc jpellgen, Flickr 080325)

Las correspondientes conexiones M2M pueden materializarse de varias formas. Las comunicaciones inalámbricas por vía celular tienen aún tarifas demasiado elevadas para estas aplicaciones. Las redes Wi-Fi son más económicas, y van mejorando su cobertura, pero su grado de desarrollo todavía está lejos de permitir un uso ubicuo y permanente. La futura banda ancha inalámbrica irá transformando este panorama en los años venideros, pero aún le faltan años.

Los sistemas propietarios de instrumentación y control mediante radiocomunicación se han empleado bastante en los sectores de construcción, industria y transporte desde hace décadas. Han evolucionado mucho desde las primeras aplicaciones de medida, señalización, control y telemando en presas, canales y carreteras perdidas por el territorio. Hoy tenemos aplicaciones M2M similares en los modernos parques de energías renovables (donde también cabe emplear comunicaciones PLC), que han de estar conectados permanentemente para monitorizar su correcto funcionamiento y gestionar la seguridad, en la lectura automática de contadores de agua y gas, en sistemas experimentales de comunicaciones entre automóviles en ruta, de recogidas de residuos sólidos urbanos, etcétera.

Las posibilidades de conexión en entornos muy poblados son mucho mayores. Además de mejores prestaciones, permiten la propuesta de muchas otras aplicaciones. Dr. Touch es un terminal presentado hace unos meses por LG Electronics e Intel que está orientado a monitorizar la salud de las personas desde sus casas, sin tener que estar conectado permanentemente con su centro médico, que podrá hacerlo cuando las circunstancias lo requieran. Hablando de un proyecto más local, el ganador del reciente I Foro de Start-ups del First Tuesday de Barcelona es uno promovido por Cooclea, una empresa financiada por el CIDEM que está desarrollando un sistema de diagnóstico remoto del síndrome de la apnea del sueño. Para ello se basa en la voz del paciente, que se registra mediante un micrófono conectado a un ordenador equipado con el programa correspondiente.

Terminal doméstico de control de salud (© Intel)

Terminal doméstico de control de salud (© Intel)

Una diferencia entre estos dos tipos de proyectos de salud y los del grupo anterior es que los últimos se apoyan en la infraestructura estándar de internet accesible desde un gran porcentaje de casas, oficinas y hospitales. Ello me parece muy relevante porque implica unas amplias posibilidades de reducción de costes, robustez y escalabilidad. Por tanto, facilita el poderse plantear aplicaciones basadas en la presencia ubicua de terminales, sensores, instrumentos, mecanismos, actuadores, antenas, monitores, dispositivos, equipos, automatismos, robots… Además de poder conectarse directamente entre sí para facilitar las comunicaciones en una red de tipo mesh, o para computar en la nube, también se podrán comunicar con los servidores o nodos de la red donde se ejecuten programas más complejos que agreguen y procesen los datos capturados de manera sincrónica. 

En el funcionamiento comercial de la web tradicional, es decir, de los sitios que son accedidos por los usuarios empleando terminales fijos y móviles, hay ya quienes están apuntando las muchas posibilidades de inteligencia y dinamismo de los sistemas basados en reglas que gobiernen los procesos de petición-respuesta clásicos en los mecanismos industriales “de toda la vida”. El empleo de internet para unir de manera automática muchos aspectos de los enfoques comercial e industrial permitirá nuevas formas de explotación de todos esos nuevos datos procesables de los que hablé con mi interlocutor durante la merienda referida al inicio. Las grandes economía y flexibilidad que la computación en la nube aporta también potenciarán estos nuevos usos.

Habrá muchas oportunidades para start-ups que permitan generar respuestas antes las demandas de los componentes que forman el borde del sistema. Siguiendo con la comida, por donde comencé esta nota, ¿llegará un día en el que los frigoríficos y otros armarios de ubicación de alimentos envíen directamente los pedidos al almacén o fábrica siguiendo unas reglas de reaprovisionamiento individualmente establecidas? No estoy pensando en cientos de miles de grandes superficies de alimentación y colmados de barrio, sino en cientos de millones de refrigeradores domésticos.

Entradas relacionadas: El «espacio blanco» de la televisión, Las start-ups pueden aprovechar la crisis, Terminales ubicuos para navegar

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La nube de Amazon

Posted by josempelaez en Lunes, 11 agosto 2008

En 2004, Amazon amplió su negocio tradicional y entró a competir en los de proceso de información e infraestructura informática con sus AWS. Un primer efecto ha sido la gran difusión posterior de la expresión «cloud computing».

El sábado comenté en una breve nota del blog de Rodolfo Carpintier sobre la «cloud computing». Su recomendación de adopción cautelosa frente a otras opciones me dejó pensando en los porqués que hay detrás de los motivos evidentes cuando se trata de probar algo… ¿nuevo?.

aws_virtual-worldsLa primera vez que vi lo de «computar en la nube» fue cuando Amazon anunció su servicio web EC2 (Elastic Compute Cloud) en agosto de 2006.

Jeff Bezos fundó la empresa en 1994 como pionera de la venta en línea para ser un “grande de internet”. Acababa de nacer la web como escaparate de ésta, y él tenía experiencia informática reconociendo patrones de conducta y sacando conclusiones de la gestión de grandes cantidades de datos.

Diez años después decidió seguir ampliando sus posibilidades de negocio. Para ello se basó en los aprendizajes y competencias adquiridas explotando un sitio web de comercio electrónico con una oferta creciente de productos de una gama de categorías en expansión contínua. Para hacerlo tuvo que abrir sus cofres llenos de información recopilada y herramientas, así como las cajas de sus nuevos sistemas informáticos distribuidos, activos que comenzó a ofrecer al mercado a través de los estándares de «servicios web».

Ha ido publicando una serie de interfaces de programación de aplicaciones (APIs) que han generado demanda para su nueva oferta de servicios. Las interfaces públicas permiten interaccionar con los desarrollos internos que ha ido enmarcando en una oferta externa para comerciantes, analistas de mercado, publicistas, desarrolladores, usuarios… bajo el acrónimo AWS (Amazon Web Services).

En agosto de 2004 comenzó ofreciendo en la web ciertas capacidades de comercio electrónico y de gestión de información que han ido ampliando de manera contínua: escaparate, tienda, pagos, anuncios, búsquedas, estadísticas, mensajes… (ECS: E-Commerce Service, Alexa Web Information Service…). A partir de marzo de 2006 se incorporaron las de su infraestructura técnica: almacenamiento (S3: Simple Storage Service, SimpleDB), computación (EC2)… amazon_fulfillment_serviceEn marzo de 2008 anunció su servicio web más reciente: las APIs para emplear su centro de expediciones desde la web (FBA: Fulfillment by Amazon), que facilita de manera singular el acceso a la oferta de logística y atención al cliente que hizo en septiembre de 2006.

La empresa fundada por Jeff Bezos, un pionero capaz de navegar contra el viento y la marea de Wall Street que, además, analiza su empresa en términos de capacidad de aprendizaje contínuo, dice en su oferta de S3:

«Amazon S3 provides a simple web services interface that can be used to store and retrieve any amount of data, at any time, from anywhere on the web. It gives any developer access to the same highly scalable, reliable, fast, inexpensive data storage infrastructure that Amazon uses to run its own global network of web sites. The service aims to maximize benefits of scale and to pass those benefits on to developers.»

En la de EC2, servicio que fue anunciado cinco meses más tarde, se escribía:

«Amazon EC2 is a web service that provides resizable compute capacity in the cloud. It is designed to make web-scale computing easier for developers.»

Es como si, en ese intervalo de tiempo, alguien en Amazon hubiera recordado el típico uso de “la nube” y, desde marketing, lo hubieran unido a computación para no tener que referirse a procesar «cualquier cantidad de datos, tiempo y lugar en la web».

En este momento desconozco si quien primero empleó esa expresión metáforica para el proceso en la web pretendía evocar sus constantes cambios de forma. Puede que quisiera referirse a su capacidad para crearse y deshacerse, o su facilidad para estar hoy aquí y mañana allí, según la demanda (¿eólica?). Quizá no se diera cuenta de que “la nube” es vista muchas veces como algo etéreo o amenazante. En realidad puede que nadie pensara en nada de todo esto al empezar a usarla comercialmente.

connectivity_cloudLo más probable es que su uso provenga de su habitual empleo en los esquemas de redes informáticas. Como se lee en el enlace precedente, la nube ha sido un icono muy empleado para representar un conjunto de servicios procedente de una red de servidores fuera del entorno estudiado que se relacionaba con él. Particularmente se usa mucho si esta red es internet o, más recientemente, la “web 2.0”, pero no sólo en estos casos ya que su uso viene de antes.

Independientemente del origen de la metáfora comercial, ¿hasta dónde puede confiar una empresa en la cloud computing? ¿Vale sólo para los individuos, pymes o startups sin dinero que gastar en recursos informáticos dedicados y controlables? ¿Sólo sirve para la explotación de sitios web? ¿Qué relación tiene con el utility / on-demand / grid / distributed computing? ¿Cómo han resuelto hasta ahora las empresas grandes sus necesidades de explotación profesional y flexible de la infraestructura informática y de telecomunicaciones? ¿Qué impacto van a sufrir las empresas de outsourcing informático y alojamiento de servidores?

En una entrada posterior me remontaré en el tiempo para intentar ver de dónde vienen estas nubes que Amazon y otros actores siguen poniendo a nuestro alcance.


[Imagen 1: Presentación de Jeff Barr (AWS Evangelist). extralab]
[Imagen 2: «Fulfillment by Amazon». Amazon]
[Imagen 3: Esquema en proyecto Internet 2 de 1998. Juha Eskelin]

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